Travaillez-vous avec de l'oxyde d'éthylène ?

Voici le premier article d'une série dédiée aux défis liés à l'oxyde d'éthylène. Lisez la partie 2

Si l'on dressait la liste des produits chimiques les plus importants pour les procédés industriels, on retrouverait inévitablement l'oxyde d'éthylène (OE).

Ce gaz incolore est en effet un composant de base en chimie. Il s'agit de l'un des composés les plus précieux et polyvalents principalement utilisé comme intermédiaire essentiel dans la préparation de plusieurs produits chimiques industriels. Ces derniers sont des matières premières pour des textiles, des détergents, des produits antigel, des solvants, des adhésifs et des médicaments. L'OE sert également de stérilisant pour le matériel médical et d'agent de fumigation pour les aliments et textiles.

L'OE est inflammable et hautement réactif dans des conditions ambiantes. Cette nature hautement réactive fait partie des raisons principales pour lesquelles l'OE est un intermédiaire chimique si polyvalent et important. La tendance à réagir facilement avec d'autres produits chimiques présente néanmoins aussi de nombreux risques, comme le danger d'explosion. Les exemples comprennent une explosion d'OE dans une usine chimique en Espagne1 en 2020. Le souffle était assez puissant pour propulser une plaque d'acier d'une tonne à près de trois kilomètres, où elle s'était écrasée dans un immeuble d'appartements. Il y a près de dix ans, une chambre contenant 100 livres du gaz avait explosé, envoyant une porte métallique de deux tonnes à près de 75 pieds, blessant au passage quatre ouvriers dans une installation de stérilisation aux États-Unis2.

Outre la nature explosive de l'OE, la substance est également très toxique. L'exposition considérable peut entraîner un risque d'effets nocifs sur la santé, dont des troubles de la vue, la difficulté à respirer, le cancer du sein et des problèmes du système nerveux.

Dès lors, les mesures de sécurité et le scellement efficace de ce gaz utile mais potentiellement dangereux sont essentiels pour prévenir les explosions et les fuites.